ROMAN J. ISRAEL, ESQ.:
Denzel Washingtons finurlige karakter er desværre ikke nok

At, det amerikanske retssystem er forskruet, kommer næppe som et chok for nogen. Hvis man har set mere end et enkelt juridisk drama, vil man vide, at de bedste (læs dyreste) advokater kan få næsten hvad som helst til at ske. I Roman J. Israel, Esquire, kæmper den tilbageholdende Roman (Denzel Washington) en hård kamp for at bevare idealismen i en kynisk advokatverden af karrieredrevne slipsedyr.

Denzel Washington, som de fleste nok forbinder med de mere macho roller, er en af filmens lyspunkter og nyligt Oscar-nomineret for sit portræt af den kejtede Roman. Her tager han quirky til et helt nyt niveau, men formår alligevel at skinne igennem som den utilpassede strafferetsnørd med fløjlsbukser i mærkelig pasform og 4000 sange på Ipoden. Roman, der altid har haft det fint i kulissen, bliver tvunget til at stå frem og kæmpe for det, han tror på, da hans chef og mentor pludselig dør. Det viser sig sværere end forventet, da hans gumpetunge facon og gammeldags verdenssyn kolliderer med både systemet og et par feministiske aktivister, der langt fra sætter pris på hans underminerende forsøg på høflighed.

Selvom Washington spiller overbevisende, og Roman som figur er underholdende at se på, føles filmen som helhed noget antiklimatisk og sløv i optrækket. Den første time består nærmest udelukkende af situationer, der skal vise, hvordan Roman altså virkelig er anderledes. Collin Farrell bliver kastet ind i historien som Romans hurtige og tjekkede modsætning, George Pierce, der skiftevis fungerer som skurk og medsammensvoren alt efter, hvad der lige passer ind i plottet. Problemet er, at man aldrig kommer tæt nok på til at forstå Roman, hvilket forhindrer filmen i at føles som en reel og vedkommende kritik af den verden, han så stædigt modarbejder.

Filmen er instrueret af Dan Gilroy, der også står bag Nightcrawler (2014), hvor Jake Gyllenhaal var både creepy og mærkeligt dragende som følelseskold ulykkespaparazzi. Selvom den samme hårdtslående kulde er til stede i visse af billederne, bliver den sorte humor ikke foldet ud, og samfundskritikken er langt fra ligeså skarp i Roman J. Israel, Esq. Sammenlignet med Gyllenhaals fascinerende mørke karakter virker det en smule malplaceret, når Roman smider alle sine fine idealer på gulvet for at tjene nemme 100.000 dollars. Denne relativt korte tur til the dark side munder ud i, at han køber et dyrt jakkesæt og spiser noget så syndigt som en donut glaseret i kalkunbacon. Filmen mangler kant nok til at gøre et så markant indtryk, som Nightcrawler, der virkelig krøb under huden, og blev siddende, på bedste og mest ubehagelige vis. Roman J. Israel Esquire ender i stedet mest som et finurligt portræt af en finurlig karakter.